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  • Recopilaciones: Carlos Durón García

“El Gran Bert”a (en alemán “Dicke Bertha”, literalmente “Berta la Gorda”) es el nombre de un tipo de obús de asedio —de 420 milímetros— desarrollado por las industrias Krupp en Alemania durante la Primera Guerra Mundial. Su designación oficial fue L/12 (cañón calibre 12 en longitud) 42 centímetros tipo “METROS-Gerät 14 Kurze Marine-Kanone” (cañón naval corto), nombre que pretendía camuflar el propósito real del arma. Este obús de asedio fue diseñado principalmente por el director de diseño de Krupp, el profesor Fritz Rausenberger, y por su predecesor, el director Dräger, quienes bautizaron el arma con el nombre de “Dicke Bertha”, por Bertha Krupp, heredera del imperio industrial Krupp. El nombre “Gran Berta” comenzó a ser utilizado erróneamente (aún hoy en día se les confunde) y genéricamente por los Aliados en referencia a otras piezas de artillería pesada alemanas como la “Langer Max” y el “Cañón de París”. Realmente, “Gran Berta” era solamente el apodo del modelo denominado en alemán “METROS-Gerät” (‘Aparato METROS’), de 42 centímetros de calibre. Por tanto, este nombre no se ha de aplicar ni siquiera al modelo Gamma-Gerät, antecedente directo del Gran Berta. El “METROS-Gerät” tuvo sus orígenes en las lecciones aprendidas por los alemanes y austriacos de la Guerra Ruso-Japonesa de 1904-1905. Durante el sitio a la base naval rusa de Port Arthur, los japoneses desmontaron algunos de los cañones costeros de gran calibre (280 milímetros) y los utilizaron para terminar rápidamente con el sitio debido a la potencia devastadora de estos obuses. Esto fue una completa novedad, ya que, hasta ese momento, había sido asumido por expertos militares que los más grandes cañones de asedio transportables podían ser de alrededor de 20 centímetros. A inicios de la década de 1900, Krupp comenzó a desarrollar por lo tanto una serie de morteros y obuses móviles, que iban desde los calibres 28 centímetros a 30.5 centímetros, utilizando la experiencia adquirida por Krupp con la construcción de morteros de defensa costera (“Küstenmörser”), tales como la versión Beta-Gerät de 30.5 centímetros, cuyo primer modelo fue introducido en 1897 (aunque otras naciones, entre ellas Gran Bretaña y Estados Unidos, también construyeron armas similares). Una nueva versión del obús Beta-Gerät 30.5 centímetros, ampliamente superior al modelo de 1897, fue desarrollada en 1908, pero encontrando que deseaban mayor poder ofensivo, el APK (Comité de pruebas de artillería’) solicitó a Krupp que construyera un cañón de mayor tamaño capaz de aplastar las fortificaciones modernas. Krupp primero investigó la posibilidad de construir un arma de 35 centímetros, pero en su lugar saltó a los 42 centímetros, siendo este el proyectil que podía llevar la gran carga destructora que requería el APK. El primer diseño de 42 centímetros fue el macizo L/16 (16 calibres de longitud) Gamma-Gerät, que era básicamente una versión de mayor escala del Beta-Gerät. Inusualmente para Krupp, estas armas – tanto la versión Beta como la Gamma – evitaron el cierre habitual de cuña deslizante en favor de un cierre de tipo tornillo, según la práctica usual en Gran Bretaña y Francia. Sólo dos ejemplares estaban disponibles al comienzo de la Primera Guerra Mundial, y se utilizaron para destruir los fuertes belgas en Lieja, Namur y Amberes, el fuerte francés de Maubeuge, así como otros fuertes en el norte de Francia. El Berta demostró ser muy eficaz contra antiguas construcciones, como los fuertes belgas diseñados en la década de 1880 por Brialmont, destruyendo varios en pocos días. El éxito más espectacular fue con el fuerte belga Loncin, que explotó después de recibir un impacto directo en su polvorín. Sin embargo, el hormigón empleado en los fuertes belgas era de mala calidad y consistía en sólo capas de hormigón sin ningún refuerzo de acero. El Gran Berta se había ganado una sólida reputación en ambos lados de las líneas debido a sus primeros impresionantes éxitos al destrozar los fuertes en Lieja. La prensa alemana declaró con entusiasmo a Berta una “Wunderwaffe” (‘arma maravillosa’); sin embargo, cuando se usó más tarde durante el asalto alemán en Verdúnen febrero de 1916, resultó menos eficaz; la construcción más reciente de este fuerte con hormigón reforzado con acero, en su mayoría podía resistir los grandes proyectiles semiantiblindaje de los Berta. Sólo Fort Vaux fue severamente dañado durante este evento, destruyendo el depósito de agua y
conduciendo a la rendición de la fortaleza.