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Recopilaciones

  • Recopilaciones: Carlos Durón García

El canal de la Mancha es el brazo de mar del océano Atlántico que lo comunica con el mar del Norte, al oeste de Europa, y separa el noroeste de Francia de la isla de Gran Bretaña. El nombre no es más que una mala traducción del francés, ya que La Manche significa rearealmente La Manga, puesto que el estrecho asemeja la forma de la parte de la camisa dentro de la cual se mete el brazo. El canal tiene una longitud de aproximadamente 560 kilómetros y su anchura varía entre 240 kilómetros y 33,3 kilómetros (en su parte más estrecha en el Estrecho de Dover o Paso de Calais entre Dover y el cabo Gris-Nez). Es el más pequeño de los mares superficiales de la plataforma continental de Europa y ocupa una superficie de aproximadamente 75000 kilómetros2. En el estrecho, cerca de las costas francesas, existen unas islas llamadas Islas del Canal, pertenecientes a la Corona Británica. La isla de Ouessant marca el extremo occidental del canal. La península de Cotentin destaca dentro del canal. La máxima autoridad internacional en materia de delimitación de mares a efectos marítimos, la Organización Hidrográfica Internacional (“International Hydrographic Organization”, IHO), considera el canal de la Mancha como un mar. El canal siempre ha sido la mejor defensa de Gran Bretaña, le ha permitido por una parte intervenir y por otra evitar posibles amenazas en conflictos europeos. Impidió a Napoleón y a Hitler la invasión del país. Sin embargo, se han sucedido muchas invasiones (o intentos) como la conquista romana de Inglaterra por parte primero de Julio César y luego de Claudio, la conquista anglosajona de Inglaterra, la conquista normanda tanto de Normandía como de Inglaterra, la Armada Invencible contra Inglaterra o el desembarco de Normandía en Francia. También ha sido escenario de muchas batallas navales, como la batalla de Portland, la batalla de La Houge y el encuentro entre el USS Kearsarge y el CSS Alabama. A la vez, el canal ha servido como vínculo común cultural y político, desde las sociedades celtas, la cultura del Imperio romano, la fundación de Bretaña por colonos desde Gran Bretaña hasta el Estado Anglonormando. Durante la Segunda Guerra Mundial, la actividad naval en el teatro de operaciones europeo se limitó principalmente al Atlántico. En mayo de 1940, en la batalla de Francia, los alemanes lograron ocupar Boulogne y Calais, amenazando así la línea de retirada de las Fuerzas Expedicionarias Británicas. En junio del mismo año, tras una dura lucha y debido a la indecisión de los alemanes, el puerto de Dunquerque se mantuvo abierto, permitiendo la evacuación de 338 mil soldados aliados en la Operación Dínamo y otros 192 mil desde puertos situados más al sur de la costa en la Operación Ariel. En las primeras fases de la batalla de Inglaterra se produjeron ataques aéreos contra barcos mercantes y puertos en el canal de la Mancha, y hasta el Desembarco de Normandía (a excepción de la Operación Cerberus), sus aguas eran demasiado peligrosas para los grandes buques de guerra. A pesar de estos logros iniciales contra el transporte marítimo, los alemanes no ganaron la supremacía aérea necesaria para la Operación León Marino, la ya prevista invasión de Gran Bretaña a través del canal. Con posterioridad, el canal se convirtió en el escenario de una intensa guerra costera con presencia de submarinos, dragaminas y lanchas rápidas de ataque. En Dieppe tuvo lugar un ataque fallido por parte de las fuerzas armadas canadienses y británicas. Más exitosa fue la posterior Operación Overlord, que dio comienzo el llamado Día D, en la que las tropas aliadas llevaron a cabo una masiva invasión de la Francia ocupada por los alemanes. Caen, Cherburgo, Carentan, Falaise y otras ciudades normandas sufrieron numerosas bajas en la lucha por la región, que continuó hasta el cierre de la llamada Bolsa de Falaise entre Chambois y Montormel, seguida de la liberación de El Havre. Como parte del Muro atlántico, las tropas de ocupación alemanas y la Organización Todt construyeron entre 1940 y 1945 fortificaciones a lo largo de la costa de las Islas del Canal, como la torre de observación en Les Landes, Jersey. Las Islas del Canal eran el único territorio de la Commonwealth ocupado por Alemania (a excepción de la parte de Egipto ocupada por el Afrika Korps en el momento de la Segunda Batalla de El Alamein, que era un protectorado y no parte de la Commonwealth).